Перша європейська космічна місія до меркурія досягне мети в найближчі години, але поки це буде дуже короткий проліт у планети. Апарат bepicolombo рухається занадто швидко, щоб вийти на орбіту меркурія, тому зараз він пролетить мимо. Гравітація меркурія лише трохи сповільнить рух корабля, але в наступні прольоти протягом найближчих років bepicolombo все-таки зможе зайняти стабільну позицію на планетарній орбіті. Це відбудеться тільки на початку 2025 року.

Джерело: bbc.com

В ході першого прольоту найбільше зближення очікується 1 жовтня о 23:34 за гринвічем (2 жовтня о 2:34 мск) — до цього моменту космічний апарат виявиться на відстані 200 км від поверхні меркурія. Bepi зробить серію знімків, однак призначені для наукової роботи камери високого дозволу на цей раз використовуватися не будуть. Апарат, по суті, являє собою два космічних корабля в одному. Одна частина розроблена європейським космічним агентством (esa), інша — японським агентством аерокосмічних досліджень (jaxa). Камери високої роздільної здатності зараз приховані в місці з’єднання цих двох компонентів.

Таким чином, перші зображення меркурія в рамках місії будуть отримані лише контрольними або інженерними камерами, встановленими на зовнішній стороні корабля. На землю будуть відправлені прості чорно-білі знімки, але зате вони будуть досить високої якості, щоб розрізнити на поверхні планети деякі знайомі об’єкти. «думаю, ми дізнаємося кратер койпер. Він яскравий і активно випромінює. Нам просто потрібно почекати і подивитися. Ми знаємо, що має бути в полі зору, але з урахуванням умов освітлення і того, на що здатні ці маленькі камери, є деяка невизначеність», — заявив bbc news дейв ротері (dave rothery), професор відкритого університету (великобританія).

Зйомка почнеться вже після максимального зближення, оскільки воно припаде на той момент, коли bepi буде на нічній стороні меркурія. Але коли зонд відійде на якусь відстань, повинен відкритися чіткий огляд краю планети. Esa обіцяє зібрати всі знімки разом і скласти з них невеликий фільм, який, швидше за все, вийде в понеділок.

Джерело: bbc.com

Незважаючи на те, що запуску більшості приладів доведеться почекати, поки місія не вийде на орбіту меркурія в 2025 році, і дві половини апарату зможуть розділитися, він все одно буде збирати деякі дані. Для вчених з британії, які розробили спектрометр mixs (mercury imaging x-ray spectrometer), це буде хорошою можливістю краще зрозуміти роботу їх приладу. Детектори mixs ловлять фоновий шум високоенергетичних частинок, відомий як космічні промені. «коли ми підійдемо близько до меркурія, і одна половина неба виявиться закрита планетою, ми повинні побачити частковий спад одержуваного нами шуму, і це дозволить нам точно встановити той факт, що ми виявили саме космічні промені», — пояснила доктор сьюзі імбер з лестерського університету (великобританія). Ці випробування гарантують, що команда місії отримає максимальну віддачу від mixs, коли згодом почнеться повномасштабне вивчення планети.

Після першого прольоту bepi опиниться з меркурієм в резонансі «два до трьох» — поки меркурій тричі облетить навколо сонця, апарат зробить це двічі. Після наступного прольоту в червні наступного року резонанс сповільниться до «трьох до чотирьох»; далі прольоти очікуються в червні 2023 року, вересні та грудні 2024 року, в січні 2025 року bepi вийде на орбіту планети, а в 2026 році апарат перейде в повноцінний робочий режим.

Поділ європейської та японської частин апарату відбудеться після виходу корабля на орбіту меркурія — і вони послужать різним цілям. Європейський апарат mpo (mercury planetary orbiter) займеться картографією і складанням топографічних профілів рельєфу місцевості, збором даних про структуру і склад поверхні планети, а також вивченням її внутрішньої частини. Японський апарат mmo (mercury magnetospheric orbiter) стане вивчати магнітне поле планети. Він буде досліджувати поведінку поля і його взаємодію з сонячним вітром — потоку частинок, які летять з боку сонця. Цей вітер взаємодіє з надтонкою атмосферою меркурія, зганяючи атоми в «хвіст».

Вчені сподіваються, що паралельні наукові програми дозволять вирішити безліч загадок, пов’язаних з маленькою планетою. Однією з них є залізне ядро, яке становить 60% маси меркурія. Наука поки не може пояснити, чому на планеті такий тонкий кам’яний шар.